De Catalanen zakten donderdag met meer dan 45.000 af naar Brussel, volgens de organisatie van Assemblea Nacional Catalana 'de grootste demonstratie sinds jaren' in onze hoofdstad. Puigdemont was zichtbaar tevreden met die opkomst. Hij bedankte de menigte in het Catalaans, en zei ook 'merci' aan de Brusselse ordediensten om alles in goede banen te leiden.

De Catalaanse leider toonde zich erg strijdvaardig en riep de EU op om moed te tonen. 'Europa mag geen schrik hebben om de fundamentele democratische waarden te verdedigen', vindt hij. 'Catalonië wil verder als een democratisch land. We gaan ons hiervoor verder vredevol inzetten in het hart van Europa.'

Eindigen deed Carles Puigdemont met een boodschap aan de Spaanse premier Manuel Rajoy, die hij een 'vijand' noemde. 'Een demonstratie van deze grootte om criminelen te verdedigen?', verwees hij naar de in Spanje opgesloten Catalaanse leiders, 'de twee Jordi's' en Oriol Junqueras. 'Neen. Deze mensen komen niet massaal op straat om criminelen te verdedigen. Het gaat hier om democraten.'

Ook de andere afgezette Catalaanse regeringsleden in ons land, Meritxell Serret i Aleu, Antoni Comín i Oliveres, Clara Ponsatí i Obiols en Lluís Puig, spraken de menigte kort toe.

Ponsatí waarschuwde Europa en vroeg het Europees parlement om 'alstublieft mee te helpen de rechtsstaat in Catalonië te herstellen'. Haar collega Meritxell Serret bedankte Catalanen voor hun 'doorzettingsvermogen' om onder 'de wel erg grijze Brusselse hemel' zo massaal op te dagen.

Comín, de voormalige Catalaanse minister van Volksgezondheid, toonde zich het meest strijdvaardig. 'De Catalaanse gevangenen zijn politieke gevangenen' en de Catalanen zullen niet stoppen voor de Spaanse regering, die hij 'franquistisch' noemde, ze weer vrijlaat. 'We hebben ons lot in eigen handen genomen en daar zullen we voor blijven vechten. Wij zijn sterk en wij zullen winnen', klonk het in het Catalaans.

45.000 aanwezigen op de betoging in Brussel

De politie schat dat er zo'n 45.000 Catalanen op straat zijn gekomen, maar liefst 20.000 meer dan verwacht. Ook N-VA is met een ruime delegatie op de demonstratie aanwezig

Puigdemont: 'Zag je ooit een demonstratie van deze grootte om criminelen te verdedigen?'

© Belga

De betogers verzamelen sinds 10 uur in het Jubelpark, vlakbij de Europese wijk. Nu al lijkt het erop dat er enkele duizenden Catalanen bijeen zijn, de organisatie verwacht er zowat 20.000 in totaal. Voorlopig verloopt alles erg rustig. Onder de betogers zijn opvallend veel gezinnen met kinderen. De betogers vertrekken rond 11.30 uur voor een optocht doorheen de Europese wijk.

Naast de duizenden Catalaanse vlaggen zijn hier en daar ook Vlaamse en Belgische vlaggen te zien, en de betogers delen ook pins uit met een Catalaans en Vlaams vlaggetje. Er worden ook volop Catalaanse liederen gezongen en slogans gescandeerd als 'Puigdemont, onze volgende president!' Op 21 december zijn er in Catalonië vervroegde verkiezingen.

Tussen de duizenden Catalanen in het Brusselse Jubelpark bevinden zich ook een tiental N-VA-kopstukken. 'Het is voor ons natuurlijk mooi om te zien dat hier zoveel Catalanen bijeen zijn om onafhankelijkheid te eisen. Dat volk krijgen wij voorlopig niet bijeen, maar wij proberen het via een andere weg', reageert Vlaams parlementslid Kathleen Krekels.

Naast Krekels is ook haar collega Jan Van Esbroeck aanwezig, net als Vlaams parlementsvoorzitter Jan Peumans.

Ook uit de Kamer en het Europees parlement zijn N-VA'ers naar het Jubelpark afgezakt om de Catalanen te steunen. 'Wij kunnen niet begrijpen dat een Europees land politieke gevangenen heeft, en dat de EU zomaar wegkijkt. We roepen de EU op om de rol van bemiddelaar op te nemen en rond de tafel te gaan zitten met Spanje en Catalonië, zoals het hoort', zegt Van Esbroeck nog.

Voor haar is de beslissing van de Spaanse rechter om het Europees aanhoudingsmandaat tegen Puigdemont en zijn ministers in ons land in te trekken, een bewijs dat die een politieke motief heeft. 'Dat gebeurde uit pure angst voor de beslissing van de Belgische rechter', meent hij. Krekels noemt het 'gek' dat mensen in een EU-land voor hun politieke mening worden opgesloten.

'We willen de Catalanen uiteraard steunen. Voor ons is het natuurlijk ook mooi om te zien dat hier zoveel mensen zijn. Dat volk krijgen wij nog niet bijeen', zegt ze. 'Maar wij proberen ook, via de wettelijke weg in het parlement.'

Ook de extreemrechtse partij Vlaams Belang is donderdag aanwezig op de Catalaanse betoging. 'Het is een echt kippenvelmoment om hier te zijn', zo zegt partijvoorzitter Tom Van Grieken over de betoging die donderdag plaatsvindt in Brussel.

Het Vlaams Belang-kopstuk zegt dat zijn partij met een delegatie van zowat vijftig personen aanwezig is. 'Kleine volkeren moeten elkaar steunen', zo zegt hij daarover. 'Vandaag staan we zij aan zij met de Catalanen voor de onafhankelijkheid van een regio', zegt Van Grieken nog. 'Vandaag zijn zij aan de beurt, wij misschien morgen', klinkt het nog.