De Britse regering annuleert het contract ter waarde van 13,8 miljoen pond met rederij Seaborne Freight. De nieuw opgerichte ferrymaatschappij zou een ferrylijn tussen het Engelse Ramsgate en Oostende aanbieden als alternatief voor de route Dover-Calais, die door de noodzakelijke grenscontroles - als gevolg van de brexit zonder deal - overbelast kan raken.

Maar Seaborne Freight blijkt uiteindelijk noch over de juiste schepen noch over een geschikte organisatie te beschikken om een ferrylijn tussen Ramsgate en Oostende op te starten.

'Het was duidelijk geworden dat Seaborne zijn contractuele verplichtingen niet zou kunnen nakomen', aldus het Britse ministerie van Transport. De reden voor het annuleren van het contract heeft te maken met een Ierse rederij die onverwacht haar steun voor Seaborne heeft ingetrokken. 'De regering voert al gevorderde gesprekken met een aantal bedrijven om extra scheepsvrachtcapaciteit te garanderen in geval van een brexit zonder deal, onder meer in de haven van Ramsgate', luidt het.

Tommelein tevreden

De Oostendse burgemeester Tommelein had eerder al zijn twijfels geuit over de organisatie van de rederij. Halfweg januari trok hij met schepen Verkeyn en de topman van de haven naar Engeland om 'ijzersterke garanties' te eisen.

In een reactie zegt burgemeester Tommelein zaterdag dat de Britse regering hem heeft bevestigd dat het contract met Seaborne is opgezegd, nadat is gebleken dat de rederij de deadlines niet heeft gehaald.

'Dit bewijst dat wij met het nieuwe stadsbestuur gelijk hadden om harde garanties te eisen van Seaborne. Wij zijn voorstander van een ferrylijn, maar niet met een lege doos. Al van in januari was duidelijk dat we te maken hadden met een bedrijf dat geen ervaring had en weinig vertrouwen inboezemt. Ik heb dit toen duidelijk gemaakt aan de Britse ambassadeur. Misschien gaf het vorige stadsbestuur de indruk dat dit vlot zou gaan, maar wij willen een waterdicht contract met garanties op financieel vlak, maar ook op vlak van veiligheid', verduidelijkt Tommelein.

'Ik ben dus wel tevreden, want de beslissing bewijst dat onze bezorgdheden terecht zijn', voegt hij eraan toe. Nog volgens de burgemeester van Oostende zijn er momenteel geen andere partners om mee te onderhandelen. 'Maar wij staan open voor alle opportuniteiten', aldus Tommelein.

Intussen komt de deadline van 29 maart dichterbij. De Britse premier May trekt volgende week naar Brussel om verder te onderhandelen over het vertrek van de Britten uit de EU. De door haar onderhandelde deal werd door de meerderheid in het Brits parlement afgekeurd.